UNE RANDONNEE SUR LA DIGUE DU ROI OFFA

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En 1977, ma femme et moi avons décidé d'aller nous promener en famille en Grande Bretagne sur un des G.R. anglais appelés là-bas "long distance footpath", à l'issue d'um séjour linguistique de notre fils. Nous espérons que les quelques indications ci-dessous, dérivées de notre expérience inciteront d'autres randonneurs à nous suivre.

Nous avons choisi l'Offa' s Dyke Path pour son cheminenent varié dans la campagne anglaise. On peut traduire approximativement "Offa's Dyke Path" par "Sentier de la Digue du Roi Offa", bien que cette digue soit construite en pleine campagne pour contenir, non pas des eaux, mais des Gallois. L'Offa' s Dyke est en effet une levée de terre de 1 à 4 mètres de haut, établie par le roi anglais Offa, contemporain de Charlemagme, pour matérialiser la frontière du pays de Galle, qui est d'ailleurs assez voisine de la frontière géographique et de la frontière linguistique actuelles.

Le sentier de grande randonnée suit le plus possible cette curiosité archéologique qu' est l'Offa's Dyke, (Sur les 270 km de sentier, I00 km suivent l'Offa' s Dyke).

Ceci explique peut-être en partie ce qui distingue le plus ce G.R. des G.R. français : très souvent, l'Offa's Dyke Path n'emprunte pas de chemin au sens où on l'entend habituellement, mais est constitué d'une succession de droits de passage dans des prairies ou des champs cultivés; prairies ou champs étant enclos de haies qu'on franchit en escaladant une petite échelle en bois appelée échalier (stile en anglais). Mon fils a compté 263 échaliers sur les I20 km que nous avons parcourus. Cette particularité apparente la marche sur l'Offa's Dyke Path au steeple chase, ce qui rendrait vite fatigante une randonnée camping avec un sac très chargé.

Ces droits de passage nous font traverser les endroits les plus divers : prairies le plus souvent, mais aussi champs de blé traversés en diagonale, cours de fermes, cour d'école, cimetière de campagne, terrain de golf.

Les droits de passage sont matérialisés par l'échalier marqué d'un gland peint au pochoir, lequel gland est le signe distinctif des G.R. anglais. D'un échalier à l'autre, le chemin est souvent peu marqué, ce qui nécessite uoe description précise, .(Voir au chapitre "documentation" ) .

A d'autres mornents, le G.R. suit les crêtes de "montagnes" fort pittoresques culminant à environ 800 mètres, ou suit le cours de la magnifique rivière Wye. Les villages traversés sont ravissants, et on rencontre des ruines romantiques de châteaux forts et d'abbayes gothiques. Il arrive aussi que des particuliers fassent visiter leur parc.

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Accès

Nous avons parcouru la moitié sud de l'Offa' s Dyke Path : On peut y accéder par le train à Chepstow, près de Newport. Nous y étions allés en voiture, que nous avons laissée chez un paysan a Chepstow. Nous avons suivi le G.R. sur I20 km jusqu'a Knighton d'où nous sommes revenus à Chepstow par le train en quelques heures. Plus au Nord, le G.R. croise encore le chemin de fer a plusieurs endroits.

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Hébergement

Nous avons pssé la nuit dans de petites auberges de campagne, ou le plus souvent chez l'habitant, grâce à l' institution typiquement britanninue des "Bed and Breakfast" : des particuliers louent une chambre et la salle de bains, fournissent un copieux petit déjeuner, sans oublier la tasse de thé en arrivant. En outre, quand le bed and breakfast est éloigné de la ville, l'hôtesse fournit généralement le dîner, à condition d'avoir prévvenu par téléphone.

Nous avons toujours été accueillis avec une grande gentillesse, les gens semblant particu1ièrement heureux de voir des français espèce très rare sur les G.R. britanniques. Nos interlocuteurs parlaient rarement français, mais faisaient toujours beaucoup d'efforts pour se faire comprendre.

Parcourant de petites étapes de 15 km en moyenne, nous avons couché successivement à Chepstow, Tintern, Monmouth,. Llanvetherine, Llanthony, Hay On Wye, Gladestry, Burfa, Knighton.

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Documentation

(Voir aussi Chapitre "Liens")

Description de l'itinéraire

Les deux documents suivants nous paraissent indispensables comme topo-guide : Ils doivent être commandés à :
OFF'A'S DYKE ASSOCIATION, Old Primary School, West Street, Knighton Powys, Wales, Grande Bretagne
(Où vous recevez le meilleur accueil lors de votre passage, et qui peut vous fournir tous renseignements supplémentaires).

Hébergement

Les deux documents suivants permettent de se loger facilement, en téléphonant pour pour réserver d'un jour sur l'autre :
  1. "WHERE TO STAY", à commander à OFFA' S DYKE ASSOCIATION, adresse ci-dessus.
  2. "THE RAMBLER'S ASSOCIATION BED, BREAKFAST AND BUS GUIDE", à cornrnander à :

    R.AMBLER'S ASSOCIATION, I/4 Crawford Mews, York Street, LONDON WIH IPT, Grande Bretagne .

Svstème de référence :

Les documents ci-dessus utilisent le "National Grid Reference System" pour situer un point sur une carte. C'est un système de coordonnées rectangulaires, utilisant un quadrillage kilomètrique similaire au quadrillage Lambert des cartes de l'I.G.N. Un point est référencé par un nombre de 6 chiffres dont les 3 premiers donnent l'abscisse du point en mètres, et les 3 derniers donnent son ordonnée en mètres : ainsi un lieu référencé 540980 est à l'intersection de la verticale 54, et de l'horizontale 98.

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Climat

Nous avons eu un temps très agréable en Août, mais ce ne doit pas être toujours le cas, car il tombe 1,5 mètres d'eau par an sur les Montagnes Noires, point culminant du sentier.

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Cartes


Bernard Corby

Article paru deans la revue "Informations Sentiers, N° 44, Décembre 78


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Liens

(Sites en anglais)

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Pages personnelles de Jacqueline et Bernard Corby. Randonnées pédestres et à ski de fond.Mis à jour le 13/10/99